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Handout: The Modal Verbs Möchten and Können

In the German we've been using so far, you have never had more than one verb per clause. This is about to change. In this chapter and in the next chapter you will be introduced to the German modal verbs. We have modal verbs in English too, though we don't usually call them that: examples of modal verbs in English are can, must, should, etc. Just like in English, using a modal verb means that there will be another verb in the same clause: ‘I can play piano’ = Ich kann Klavier spielen.

The two modal verbs you learn about in this chapter are möchten (=would like) and können (=can). First off, you conjugate these verbs quite differently than the other verbs you’ve learned up to now: you do NOT add an –e to the end of the ich form, and you do NOT add a –t to the end of the er/sie/es form. In the case of können, there is also a vowel change: ö changes to a in the singular forms.

  können (to be able to, can)   möchten (would like) 
ich  kann        wir  können                ich  möchte        wir  möchten        
du  kannst        ihr  könnt                du  möchtest        ihr  möchtet        
er/sie/es  kann        sie/Sie  können                er/sie/es  möchte        sie/Sie  möchten        

The next thing to pay attention to is verb placement. When there is a modal verb in a sentence, it is the conjugated verb (e.g. kann or möchte), and the other verb is the infinitive (with the -en ending) form, which goes at the very end of the sentence:

Ich kann gut reiten.
Ich möchte morgen mit meinen Freunden ins Restaurant gehen.
Kannst du am Mittwoch zur Klasse kommen?


What happens when you have a 'nicht' in the sentence, or a separable-prefix, both of which are supposed to move to the end of the sentence, too? Well, the infinitive takes priority and gets the final slot. With nicht:

Ich kann heute nicht kommen.
Er möchte seine Mutter nicht besuchen.


With separable-prefix verbs, because you're using the infinitive (dictionary-form) of the verb, the separable prefix is STUCK BACK ON to the verb at the end of the sentence:

Möchtest du Wein und Kuchen mitbringen?
Wir möchten am Wochenende Ski laufen.
Könnt ihr bitte früh aufstehen?


As described in your book, with möchten and können, if it is clear form the context of the sentence what you can or would like to do, you can omit the infinitive at the end. English often leaves off “to have” (‘I would like a glass of wine’), but be aware that German can leave off almost any verb as long as the context is clear:

Wir möchten ein Glas Wein (haben), bitte.
Ich kann Deutsch (sprechen).
Ich möchte nach Hause (gehen)!


Now try putting all the pieces together. Use these words to form complete sentences. Make sure you conjugate the modal verb correctly and put each verb in its correct place.

1.Susan / singen / können / überhaupt nicht gut.
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2.können / du / Klavier spielen ?
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3.ich / können / überhaupt nicht / Nein, / Klavier spielen .
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4.möchten / am Samstag / ihr / nach Chicago / fahren ?
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5.Peter / sehr gut / möchten / kochen // aber / er / können / nicht .
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6.Sie (form) / möchten / etwas Brot / haben ?
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7.ich / Ja, / möchten / ein bisschen Brot / haben .
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8.wir / im Sommer / können / spazieren / gehen .
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